Sahara

Die Sahara: Größte Wüste der Erde

Die Sahara ist die größte heiße Wüste der Welt und die drittgrößte Wüste hinter der Antarktis und der Arktis, die beide kalte Wüsten sind. Mit einer Fläche von 9,4 Millionen Quadratkilometern (3,6 Millionen Quadratmeilen), fast einem Drittel des afrikanischen Kontinents, etwa so groß wie die Vereinigten Staaten (einschließlich Alaska und Hawaii), ist die Sahara eine der rauesten Umgebungen der Erde. Der Name der Wüste kommt von dem arabischen Wort ṣaḥrāʾ, was „Wüste“ bedeutet.

Geographie

Die Sahara grenzt im Westen an den Atlantischen Ozean, im Osten an das Rote Meer, im Norden an das Mittelmeer und im Süden an die Sahelsavanne. Die riesige Wüste erstreckt sich über 11 Länder: Algerien, Tschad, Ägypten, Libyen, Mali, Mauretanien, Marokko, Niger, Westsahara, Sudan und Tunesien.

Die Wüste Sahara weist eine Vielzahl von Landmerkmalen auf, ist aber vor allem für die Sanddünenfelder bekannt, die oft in Filmen dargestellt werden. Die Dünen können fast 183 Meter (600 Fuß) hoch werden, aber sie bedecken nur etwa 15 Prozent der gesamten Wüste. Weitere topographische Merkmale sind Berge, Hochebenen, sand- und kiesbedeckte Ebenen, Salzebenen, Becken und Senken. Der Mount Koussi, ein erloschener Vulkan im Tschad, ist mit 3.415 m (11.204 Fuß) der höchste Punkt in der Sahara, und die Qattara-Senke in Ägypten ist mit 133 m (436 Fuß) unter dem Meeresspiegel der tiefste Punkt der Saraha.

Obwohl in der gesamten Region Wasserknappheit herrscht, gibt es in der Sahara zwei permanente Flüsse (Nil und Niger), mindestens 20 saisonale Seen und riesige Aquifere, die die Hauptwasserquellen in den mehr als 90 großen Wüstenoasen darstellen. Wassermanagementbehörden befürchteten einst, dass die Grundwasserleiter in der Sahara aufgrund von Übernutzung bald austrocknen würden, aber eine 2013 in der Zeitschrift Geophysical Research Letters veröffentlichte Studie stellte fest, dass die „fossilen“ (nicht erneuerbaren) Grundwasserleiter immer noch durch Regen und Abfluss gespeist werden.

Flora und Fauna in der Wüste

Trotz der rauen, trockenen Bedingungen in der Wüste sind in der Region mehrere Pflanzen und Tiere beheimatet. Nach Angaben des World Wildlife Fund leben in der Sahara etwa 500 Pflanzenarten, 70 bekannte Säugetierarten, 90 Vogel- und 100 Reptilienarten sowie mehrere Arten von Spinnen, Skorpionen und anderen kleinen Gliederfüßern.

Kamele sind eines der ikonischsten Tiere der Sahara. Die großen Säugetiere sind in Nordamerika beheimatet und haben sich vor 3 bis 5 Millionen Jahren ihren Weg über den Bering Isthmus gebahnt, wie aus einer Studie des Research Journal of Agriculture and Environmental Management im Jahr 2015 hervorgeht. Kamele wurden vor etwa 3.000 Jahren auf der südostarabischen Halbinsel domestiziert, um für den Transport in der Wüste genutzt zu werden, so die Universität für Veterinärmedizin in Wien.

Kamele, auch bekannt als die „Schiffe der Wüste“, sind laut dem Zoo von San Diego gut an die heiße, trockene Umgebung angepasst. Die Höcker auf dem Rücken eines Kamels speichern Fett, das für Energie und Hydratation zwischen den Mahlzeiten genutzt werden kann. Kamele speichern Energie so effizient, dass sie mehr als eine Woche ohne Wasser und mehrere Monate ohne Nahrung auskommen können.

Zu den anderen Bewohnern der Sahara gehören nach Angaben des Sahara Conservation Fund eine Vielzahl von Gazellen, Addax (eine Antilopenart), Geparden, Karakale, Wüstenfüchse und Wildhunde. Viele Reptilienarten gedeihen auch in der Wüste, darunter mehrere Schlangen-, Eidechsen- und sogar Krokodilarten an Orten, wo genügend Wasser vorhanden ist. Auch einige Arthropodenarten sind in der Sahara beheimatet, wie z.B. der Mistkäfer, der Skarabäuskäfer, die Skorpione der „Todesschleicher“ und viele Ameisenarten.

Pflanzenarten in der Sahara haben sich an die trockenen Bedingungen angepasst, mit Wurzeln, die tief in den Untergrund reichen, um unterirdische Wasserquellen zu finden, und mit Blättern, die zu Stacheln geformt sind, die den Feuchtigkeitsverlust minimieren. In den trockensten Teilen der Wüste gibt es kein Pflanzenleben, aber Oasengebiete wie das Niltal beherbergen eine große Vielfalt an Pflanzen, darunter Olivenbäume, Dattelpalmen und verschiedene Sträucher und Gräser.

Klima

Laut einer 2019 in der Zeitschrift Science Advances veröffentlichten Studie wechselt die Sahara etwa alle 20.000 Jahre zwischen einer trockenen, unwirtlichen Wüste und einer üppigen, grünen Oase. Die Autoren der Studie untersuchten Meeressedimente, die Staubablagerungen aus der Sahara aus den letzten 240.000 Jahren enthalten. Das Team fand heraus, dass der Zyklus zwischen einer trockenen und einer grünen Sahara den leichten Veränderungen in der Neigung der Erdachse entspricht, die auch die Monsunaktivität antreibt. Als die Erdachse die Nordhalbkugel nur um ein einziges Grad näher an die Sonne kippte (etwa 24,5 Grad statt der heutigen 23,5 Grad), erhielt sie mehr Sonnenlicht, was die Monsunregenfälle verstärkte und somit eine üppig grüne Landschaft in der Sahara förderte.

Archäologen haben prähistorische Höhlen- und Felsmalereien und andere archäologische Überreste entdeckt, die Aufschluss darüber geben, wie das Leben in der einst grünen Sahara aussah. Keramikfunde deuten darauf hin, dass vor etwa 7.000 Jahren alte Hirten in der heute trockenen Wüste Vieh züchteten und Pflanzen ernteten.

Doch seit etwa 2.000 Jahren ist das Klima in der Sahara ziemlich stabil. Die nordöstlichen Winde trocknen die Luft über der Wüste aus und treiben heiße Winde in Richtung Äquator. Diese Winde können aussergewöhnliche Geschwindigkeiten erreichen und schwere Staubstürme verursachen, die die lokale Sichtweite auf Null senken können. Staub aus der Sahara reist mit den Passatwinden bis auf die andere Seite der Erde.

Die Niederschläge in der Sahara schwanken zwischen null und etwa 5 cm Regen pro Jahr, wobei es an einigen Orten mehrere Jahre lang nicht regnet. Gelegentlich fällt in höheren Lagen Schnee. Die Tagestemperaturen im Sommer liegen oft über 38 Grad Celsius (100 Grad Fahrenheit) und können nachts auf Temperaturen nahe dem Gefrierpunkt fallen.

Die Auswirkungen des Klimawandels

Die Fläche der Wüste Sahara ist seit 1920 um fast 10 Prozent gewachsen, so eine 2018 im Journal of Climate veröffentlichte Studie. Während alle Wüsten, einschließlich der Sahara, in der Trockenzeit an Fläche zunehmen und in der Regenzeit abnehmen, führt der vom Menschen verursachte Klimawandel in Verbindung mit natürlichen Klimazyklen dazu, dass die Wüste Sahara mehr wächst und weniger schrumpft. Die Autoren der Studie schätzten, dass etwa ein Drittel der Ausdehnung der Wüste auf den vom Menschen verursachten Klimawandel zurückzuführen ist.


Ein Vorschlag zur Eindämmung der Auswirkungen des Klimawandels ist die Installation großer Wind- und Solarparks in der Sahara. Die Farmen würden saubere Energie liefern und die Menge an Treibhausgasen verringern, die in die Atmosphäre gelangen, und könnten auch zu vermehrten Niederschlägen in der Umgebung führen, so eine 2018 in der Zeitschrift Science veröffentlichte Studie. Simulationen zeigten, dass es in Gebieten mit Windparks wärmere Temperaturen geben würde, vor allem nachts, da die Windturbinen warme Luft von höher gelegenen Stellen in der Atmosphäre an die Oberfläche bringen würden. Die Forscher schätzten auch, dass sich die Niederschläge über den Windparks im Durchschnitt verdoppeln würden, wodurch die Vegetation um schätzungsweise 20 Prozent zunehmen würde. Die Simulationen der Solarparks führten zu ähnlichen Ergebnissen.

Die Autoren der Studie sagten voraus, dass ein grosser Windpark in der Sahara etwa 3 Terawatt elektrische Leistung produzieren würde, während ein grosser Solarpark in der Sahara etwa 79 Terawatt produzieren würde, was die 18 Terawatt elektrische Leistung, die 2017 verbraucht wurden, bei weitem übersteigt. Die zusätzliche Energie könnte für weitere Großprojekte eingesetzt werden, darunter eine verstärkte Landwirtschaft und Wasserentsalzung.

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